讲述者:eBay 不为人知的起源故事

发布于:2020 年 5 月 14 日 07:00

讲述者:eBay 不为人知的起源故事

在 1993 年,手写输入(Pen computing)在硅谷是个热门趋势。

译注:手写输入(Pen computing),代表的是一种电脑的使用接口,使用平板电脑跟一枝笔(或者触摸笔)作为输入,而不是使用一般的鼠标、键盘、或者摇杆。

那时候,我刚刚被 General Magic 聘为开发者关系总监,这是一家 Apple 分拆出来的科技公司,当时正在设计一款手持通信设备,类似 iPhone 2 之前的产品,可以从云端接受信息并运行应用程序。

我驱车来到了 Ink Development,这是一家很有前途的应用程序开发公司,得到了风险投资的支持。我们把第一套开发工具包交给了这家公司。一位看上去沉默寡言的年轻工程师从里屋走出来,给我们做了一个演示。他的名字是皮埃尔·奥米迪亚 (Pierre Omidyar), eBay 未来的创始人。

我们真的很难想象,皮埃尔为了 eBay 掀起一场在线商务的革命而不得不生存下来的那些点点滴滴。

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当作副业,艰难起步

我们急于给 Ink 的团队留下深刻印象,因为他们一直在为知名平板电脑公司 GO Corp 开发产品。

对于 Ink 来说,要分发他们的软件,就必须将软件保存在昂贵的存储卡上。因此,他们决定为应用程序创建一个在线市场。很快,他们意识到,在线市场的范畴还可以扩大到包括实物商品。你可以从 CompuServe 和 AOL(两个美国电商企业) 购买东西,但这些商店都很原始。

我记得 Barnes & Noble 的总裁 Steve Riggio 曾告诉我,他们在 CompuServe(美国在线信息服务机构) 上有一家书店,但他对此并不看好,尽管他提到这家书店在 Abu Dhabi (阿拉伯联合酋长国最大的酋长国)等地有忠实的顾客。

Ink 决定将公司改名为 eShop。值得称道的是,他们找来了像 Tower Records、The Good Guys、800 Flowers 这样的高端品牌,通过 eShop 的 App 进行销售。

两年后,AT&T 发布了市场研究报告,得出的结论是:消费者不想在网上购物。

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到了 1994 年的某个时候,皮埃尔离开了 eShop,并告诉他的合作伙伴,他想为国际互联网开发应用软件。 General Magic 的开发者支持经理 Mark Harlan 听到皮埃尔辞职的消息,就力邀他加盟我们的公司。

我并不知道皮埃尔为什么选择了我们,当时我们的业务还跟国际互联网无关。也许他可以合理地安排时间从事开发者支持方面的工作,然后在晚上和周末沉溺于互联网的激情(他确实做到了)?

我们并不是唯一一家力邀皮埃尔的公司。GO 的联合创始人 Jerry Kaplan 在 1995 年 3 月创办了一家名为 Onsale 的在线拍卖公司。Jerry 和他的联合创始人 Alan Fisher 邀请皮埃尔参观,并向他展示了他们的拍卖业务是如何运作的。

Onsale 是一种企业对消费者的拍卖会。公司利用它来向个人卖家出售翻新商品之类的物品。后来 Onsale 成为一个非常受人尊敬的品牌,于 1997 年上市,市值达到 20 亿美元。

Onsale 也计划进行私人间的拍卖,并向皮埃尔展示了这一计划。在这种私人间的拍卖的模式下,任何人都可以出售几乎任何东西。

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皮埃尔在我的团队工作,因此我得以在大多数日子里目睹了他那出了名的冷静举止。

1995 年,埃博拉病毒发生了第二次大爆发,距离第一次爆发已经过去了 19 年,我发现了一家有趣的网站,叫做 eBay。原来皮埃尔拥有这家网站,并发布了有关埃博拉病毒的信息。埃博拉病毒的信息带来的流量将帮助他的新拍卖网站顺利起步。

我听说皮埃尔是 Usenet(世界性新闻组网络)的常客,在那里泡了数千个小时。我相信这些新闻组的帖子对他的成功至关重要。1995 年的国际劳动节,他创办了 AuctionWeb,并开始在 Usenet 上发布相关信息。AuctionWeb 在推出时是免费的,而且是个人对个人的拍卖网站。在皮埃尔的埃博拉病毒网站上有一个链接。

译注:Usenet 于 1979 年提出,并于 1980 年在北卡罗来纳大学教堂山分校和杜克大学公开发布。它比国际互联网的诞生早了十年。 它被称为“穷人的阿帕网 ”,采用 UUCP 作为其传输协议,提供邮件和文件传输服务。之所以使用 Usenet 这个名称,其创建者是想希望 USENIX 组织在其运营中发挥积极作用。当用户发布文章时,根据所分 Usenet 层级(新闻组)存储在服务器,它一开始仅在该用户使用的新闻服务器上可以浏览。 每个新闻服务器与其他服务器(“新闻源”)交换文章。通过这种方式,文章从一个服务器复制到另一个服务器 ,最终可以传达到网络中的每个服务器,新闻组消息得以被分布式存储于全球大量的计算机中。这与后来 P2P 网络的运行原理类似。Usenet 是为网络速度慢或不稳定的条件而设计的。原始 Usenet 网络上的许多站点每天只能连接一次或两次以批量传输消息。 这很大程度上是因为普通老式电话服务网络通常用于传输语音信号,而且电话费用在夜间较低。Usenet 的最初构想是借助网络进行技术信息交流,后来被广泛推广到大众领域,如社会新闻、业余爱好、个人兴趣等主题。现在默认情况下,它使用 NNTP 协议。

这个新拍卖网站的竞价算法是技术支持工程师 Mark Harlan 在一家中餐馆吃脆皮炸鸡的午餐时想出来的。Mark 年幼时曾去警察拍卖会买过无人认领的被窃自行车,所以他知道如何在别人竞拍时自动将出价提高到你愿意支付的价格。另一位技术支持工程师 Dean Yu 补充道,随着出价的增加,增量应该会变得更大。Mark 将它写在一张餐垫上,递给了皮埃尔。我很想知道今天在 eBay 上,那张餐垫能出到什么价位?

有一天,皮埃尔问我,他是否可以在办公室隔间里的 Mac IIci 上运行 AuctionWeb。

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为了确保我们不会惹上麻烦,我们让 General Magic 的律师 Mike Sterm 签了同意声明书。他毫不犹豫地将知识产权转让给了皮埃尔,因为“这是我听过的最愚蠢的想法”,Mike 拿皮埃尔这件事开玩笑地说,“人们在网上还能互相信任?”

离职专注创业

几个月后,皮埃尔开始对拍卖收取费用,他隔间里的一个鞋盒子再也合不上了,因为里面装满了拍卖会的支票。他就问我,他可不可以将它当做副业来经营?我说当然可以了。

直到他说自己在 AuctionWeb 上赚的钱和从 General Magic 赚的钱一样多时,我们都不知道他的销售额是如何暴增的。我们都不希望他离开 General Magic,他那个 AuctionWeb 看上去显然是个跳骚市场,我们谁也不想加入他的行列。

Amazon、Yahoo 和 Onsale 想要打败它还需要一段时间。

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大约在皮埃尔离开的同一时间,我也离开了 General Magic,创办了一家在线专业书店 Fatbrain.com。和他一样,我们也有可怕的竞争对手:一家拥有 25 万种图书的 book.com 以及一个叫 Amazon 的新秀。皮埃尔有 Onsale 账户,还有许多别的账户,不过这些网站现在很少有人记得了。但与 AuctionWeb 不同的是,我们并不是跳骚市场,所以我们能够吸引到投资者。

我们两家公司都在快速发展,但都是小作坊式的,我们需要工业级的国际互联网。所以我们都在 Best Internet 租了个地方,在那里他们为我们的服务器装了机笼,我们还自备了挂锁,将服务器放在水泥地上。

前面三个机笼里,右边是 AuctionWeb 的 Sun 服务器,中间为 Fatbrain 所拥有,左边是一家叫 Hotmail 的初创公司的服务器。当我们的服务器需要人前去设置时,我们就经常会碰面。

Best Internet 是一道亮丽的风景线。

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1996 年 6 月,Microsoft 收购了 eShop,据 《皮埃尔·奥米迪亚: The Founder of Ebay (Internet Career Bios) 》 一书称,皮埃尔从这笔交易中赚取了 100 万美元。

皮埃尔认识硅谷风投机构 Benchmark Capital 的一个人,因为他们之前投资了 eShop。1997 年,皮埃尔有机会向 Benchmark 合伙人 Bob Kagle 进行演示,我和 Bob 很熟,因为他曾经投资过 Fatbrain。

那天,皮埃尔把演示给搞砸了,因为 AuctionWeb 当时离线了,所以 Bob 对此并不感冒。幸运的是,Bob 后来上网发现了手工雕刻的圈套,跟他收集的相似,这才引起了他的注意。

在我看来,真正吸引 Bob 的是皮埃尔对于 AuctionWeb 作为一个社区的看法。

在 AuctionWeb 推出仅六个月后,皮埃尔就创建了 AuctionWeb 电子公告板,并得到了蓬勃发展。得益于皮埃尔在 Usenet 的经历,也让他变得善于社交。

Benchmark Capital 投资了 650 万美元,其中 150 万美元是以股票为抵押的贷款。1999 年,Bob 告诉《华盛顿邮报》,如果没有 Benchmark Capital 的投资,eBay 可能已经以 5000 万美元的价格卖给一家连锁报团。

Bob 告诉我,他对皮埃尔有两个要求:(1)他希望有一家像 Frog 这样的设计公司来开发新的网站界面;(2)他希望从一个大的消费品牌中聘请一位经验丰富的首席执行官。那时候,人们普遍认为,创始人当不了优秀的首席执行官。

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被亚马逊关注,艰难上市

Amazon 和 Onsale 于 1997 年上市,eBay 和 FarBrain 都渴望在 1998 年能够上市。公司在首次公开募股(Initial Public Offering,IPO)之前都会参加投资者大会,皮埃尔和我都参加了加利福尼亚州棕榈泉市(Palm Springs)的 Cowan 国际互联网大会。

皮埃尔在一间有 75 个座位的房间里开会,有 7 名投资者出席了会议。我走出房间去寻找更多的投资者,因为 Bob 说他们的财务状况很好。我带领着另外 8 个投资者进了房间。皮埃尔在西装革履的投资者面前安静地播放着财务幻灯片,他的马尾辫几乎齐腰。其中有不少人在他的演讲结束之前就退场了。

之后,我们俩在外边的圆桌旁坐下来吃午餐。有一些投资者试图引起我的注意。当我将他们介绍给皮埃尔时,其中一个人俯身说道:“不用,谢谢!这只不过是一个跳骚市场,永远不可能会成为优质品牌的。”

1998 年夏天,当时 Yahoo! 想出价 10 亿美元收购 eBay 时,我曾和 Bob 交谈过。这听起来很不可思议!但是 Bob 表示他们通过了,因为他认为他们可以得到更多的利润。

就像命中注定一样,我们两家公司同时提交了 IPO 申请。就在这时,Yahoo! 和 Onsale 联手试图阻扰 eBay 的首次公开募股。

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公开募股的路演是长达两个星期的地狱之路,你要在纽约和波士顿向资深投资者进行 45 次推销。eBay 和 Fatbrain 是当时仅有的两家上市公司,所以我们每天都与 eBay 的首席执行官皮埃尔和 Meg Whirman 见面好几次。不断有投资者问我对 eBay 的看法,我抑制了自己与买卖双方的那几次不愉快的经历,极力赞赏他们的模式:皮埃尔、Meg 和 Bob。

但在 eBay 的路演中,Yahoo! 宣布与 Onsale 合作,在 Yahoo! 主页上提供免费的私人间拍卖服务。哦,我的天啊!当时投资者们对 eBay 持怀疑态度,Yahoo! 或许是互联网最受推崇的公司,而且与 eBay 不同的是,他们不收取任何费用。

我问皮埃尔,当投资者问及这一问题时,应该怎么回答?我为他感到惋惜。他仍然保持着那个出了名的冷静。他说,首先,Yahoo! 将会了解到,如果卖家不愿意支付适当的挂牌费,他们就会发布垃圾物品的信息,而这会使网站的名声受损。其次,买家想去卖家所在的地方,而卖家又想去买家所在的地方,eBay 将买卖双方都撮合到一起了。

与我交谈过的很多投资者都持怀疑态度,扬言要在开盘第一天就出售这支股票。然而没有人预料到的是,eBay 的庞大社区表达出了对这家公司的喜爱,在公司开盘时就购入了股票,并在上市首日就将股价推到了 53.5 美元。

皮埃尔在 Usenet 和 eBay 电子公告板上花的时间,让他变得非常富有。而这些买家可能会继续持有这支股票。

几乎没有人知道杰夫·贝佐斯要来了。

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Amazon 以不关注竞争对手而闻名,但据《一网打尽:贝佐斯与亚马逊时代》(The Everything Store: Jeff Bezos and the Age of Amazonƒ)一书称,他们担心 eBay。“……eBay 拦截了 Bezos 无限选择的梦想,并抢走了万货商店的衣钵。”

杰夫·贝佐斯对自己的拍卖计划守口如瓶,甚至连 Amazon 董事会中的 Scott Cook 是在上市前不久才知道这一计划。Scott 也是 eBay 的董事会成员。Scott 曾打电话问我,从客户角度来看,我对每家公司拍卖业务的相对优势有什么看法。

我很容易被 Amazon 吓倒,因为我知道他们是一个激烈的竞争对手,而我却低估了 eBay,因为我知道他们的弱点。我给 Scott 发了一封电子邮件,这封邮件在 Meg 办公室里挂了好几个月。在这封邮件中我提到了 7 点。下面是其中的 3 点:

  1. Amazon 的搜索时间不到 2 秒钟,而 eBay 的搜索时间却长达 2 分钟。
  2. 当你在 eBay 上搜索 Porsche 时,你也会看到名叫 Porsche 的暗娼列表。
  3. 在 eBay 的拍卖会上有太多关于欺诈的言论,而 Amazon 提供了 250 美元的担保。

Amazon 为拍卖会做了大量的营销预算。我记得似乎有 3500 万美元。我在纽约,看到好几个整栋大楼都贴上了 Amazon 拍卖广告。

然而,在 2000 年互联网泡沫破灭、纳斯达克(NASDAQ)崩盘后,eBay 的市值比 Yahoo! 和 Amazon 的总和还要高。

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2002 年 7 月,eBay 收购了 PayPal,这家公司让收款付款变得如此容易,PayPal 的业务中,有很大一部分是与 eBay 合作的。

埃隆·马斯克是 PayPal 的大股东,通过这笔交易获利超过 1.5 亿美元。他用这些钱创办了 SpaceX 和 Tesla。

我经常想,如果没有皮埃尔的 eBay,这些公司还会存在吗?我们会知道埃隆·马斯克是谁吗?

作者介绍:

Chris MacAskill,Cake 联合创始人,曾任 SmugMug 的联合创始人兼总裁、Fatbrain.com 的联合创始人兼首席执行官、General Magic 和 NeXT 的开发者关系总监。

原文链接:

https://www.cake.co/conversations/VXHSjBG/the-untold-origin-story-of-ebay-that-i-lived-and-the-times-that-could-have-killed-it

阅读数:8016 发布于:2020 年 5 月 14 日 07:00

评论 (1 条评论)

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希望小编能策划阿里巴巴、京东等电商网站的起源故事
2020 年 05 月 14 日 13:58
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记到小本本上啦
2020 年 05 月 14 日 17:20
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