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Firefox15 岁了:它的崛起、衰落和建立在隐私保护之上的复兴

  • 2019-11-25
  • 本文字数:5173 字

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Firefox15岁了:它的崛起、衰落和建立在隐私保护之上的复兴

Mozilla 的 Firefox 浏览器于 2004 年 11 月 9 日首次亮相,在被 Chrome 击败之前,它曾风靡一时。如今,Firefox 正在凭借更好的隐私保护和用户自治权迎来复兴



根据 Statcounter 的说法,你很有可能会在谷歌的 Chrome 浏览器中阅读本文。Chrome 浏览器占据了 65%的全球市场份额(在美国市场约为 50%)。现在,只有大约 4%到 5%的用户通过 Firefox(位于加利福尼亚的 Mozilla 基金会旗下的开源浏览器)上网。但回到 15 年前,当 Firefox 于 2004 年 11 月 9 日推出时,互联网完全是另一种面貌。


当 Firefox 出现时,Internet Explorer 占据了 90%以上的市场份额,已经击败了老对手 Netscape Navigator。由于它是 Windows 上的默认浏览器,Windows 又是操作系统市场上的绝对霸主,因此它的垄断地位似乎是牢不可破的。但 Firefox 却很快流行了起来,并在 2009 年达到了自身的巅峰,占据了高达三分之一的互联网市场。尽管今天的 Firefox 不太可能重现昔日的辉煌,但它也在经历一场复兴。Firefox 赖以复兴的筹码不仅是更快的速度和更多的功能,更重要的是现在它将用户对隐私的控制权放在了中心位置。


十五年过去了,今天的用户很难想象 Firefox 首次亮相时有多么激进。Firefox 不像微软(或今天的谷歌)这样的大型公司,而是由世界各地免费贡献代码的志愿者们所构建的。Mitchell Baker 在 1998 年与他人共同创立了 Mozilla 项目,如今是 Mozilla Corporation 和 Mozilla Foundation 的主席。他说:"那时,开发人员都很了解开源软件……但当时的普遍观点认为开源仅仅是极客的玩具。你可以为开发人员构建开源[工具],但不能为消费者构建开源产品。"



Firefox 的首个版本于 2004 年发布。


Firefox 比技术乌托邦式的理想走得更远。它在构建时充分考虑了安全性,并且首次亮相时正逢与 Windows XP 捆绑在一起的 Internet Explorer 6 浏览器陷入安全危机的时刻。"当时大多数人使用的浏览器都存在安全风险,"Baker 说。美国政府甚至就 IE 中存在的安全风险向消费者发出了警告,这为 Firefox 的发展创造了绝佳的机会。


除了安全性,Firefox 还提供了精简且平易近人的界面、良好的性能表现和丰富的功能。在微软还没有意识到标签页功能的价值之前,Firefox 就已经推动这一功能成为了主流。Firefox 还为 JavaScript 之类的技术(由 Mozilla 联合创始人 Brendan Eich 发明)和 CSS 之类的标准提供了强大的支持,这些标准使 Web 页面在任何浏览器上都可以正常工作。Firefox 还支持扩展,提供了近乎无限的自定义能力。从 IE 转向 Firefox 的好处是显而易见的,而且很容易做到——于是人们纷纷抛弃 IE,转投 Firefox 的怀抱。


2009 年 Firefox 发布五周年之际,我的同事 Harry McCracken 写道:“也许在平行世界里 Firefox 并没有出现,IE 的市场份额仍处于垄断地位,而 Web 世界也不会像现在这样有趣。”


因为 Firefox 激进的非盈利属性,很多人并不知道它也是从企业中走出来的项目。Firefox 最早起源于 Netscape——后者是曾经一度占据市场主导地位的浏览器制造商,也是互联网时代第一次大型 IPO 的主角(时间早在 1995 年)。Netscape 由第一款流行的 Web 浏览器 Mosaic 的开发者创立。1998 年,Netscape 宣布其浏览器的代码将在名为 Mozilla(Mosaic 和 Godzilla 两个单词的合体)的项目下开源。(其一开始使用的红色恐龙徽标是由街头艺术家 Shepard Fairey 设计的,他后来因为设计奥巴马的"希望"标语而成名。)


1999 年,互联网巨头美国在线(AOL)收购了 Netscape,使后者陷入了缓慢的死亡螺旋,这也是诸多企业并购后常见的状况。但多亏了 Mozilla 项目,Netscape 虽然倒下了,其技术却流传了下来。开发浏览器的项目最初在 Mozilla 的名称下进行,最终被称为 Firefox 的版本是由 Joe Hewitt、Dave Hyatt 和 Blake Ross 领头开发的。这个版本一开始叫做 Phoenix,然后是 Firebird,最后因商标问题,它在 2004 年发布时定下了 Firefox 这个名字。



2009 年,Firefox 面世五周年。

黑暗的日子

2009 年是 Firefox 的巅峰时刻,但从那时起它的地位就急剧下滑,至今尚未恢复。原因可以概括为一个词:Chrome。谷歌浏览器在 2008 年突然出现,它不仅流畅顺滑,最重要的是提供了更快的使用体验。


Baker 说:“Chrome 早期的几个版本表现都比 Firefox 更出色。我必须承认这一点。”


谷歌为其浏览器的核心(引擎)投资开发了大量新技术,从而大大提高了引擎效率。相比之下,Firefox 建立在老旧的代码库之上,难以跟上谷歌的步伐。(我从一开始就是 Firefox 用户,但 Chrome 出现后很快就放弃了 Firefox。)


谷歌拥有庞大的开发和营销预算,这并没有什么坏处。随着近代智能手机的兴起,谷歌拥有了规模最大的移动平台——这让 Chrome 拥有了 90 年代 Internet Explorer 在 PC 平台上所具备的系统绑定优势。苹果在 iPhone、iPad 和 Mac 上也有类似的优势,使 Safari 成为全球第二受欢迎的浏览器(约占 16%的市场份额)。与 15 年前的微软不同,谷歌和苹果在赢得了庞大的市场份额之后并没有固步自封,而是继续改进自己的浏览器。


在 Chrome 浏览器诞生之前,谷歌很崇敬 Firefox,甚至在自家搜索引擎的首页推广它。即使在 2008 年推出 Chrome 浏览器后,谷歌仍与 Firefox 交易,成为 Firefox 的默认搜索引擎,并与 Mozilla 分享广告收益,继续为 Firefox 带来收入。2017 年,谷歌取代了 Yahoo 再次成为 Mozilla 的主要合作伙伴,后者也从这种广告合作中获得了超过 5 亿美元的收入。


在 Firefox 走向失败的过程中,Mozilla 还推出了大量失败的产品。2004 年,它推出了名为 Thunderbird 的电子邮件客户端,但它从未走出微软 Outlook 的阴影。2013 年,Mozilla 以名为 Firefox OS 的轻量级移动操作系统向 Android/iOS 的双寡头地位发起挑战。之后这一平台出现了少数几款未能引起公众兴趣的手机,结果 Firefox OS 在 2017 年走进了坟墓。


尽管也有一些特殊的 Mozilla 应用程序幸存了下来(例如一款名为 Bugzilla 的软件错误跟踪应用),这家基金会的工作重心逐渐集中在了 Web 浏览器的开发上,但成果却并不出色。



2017 年末推出的 Quantum 引入了更快、更流畅的体验。

Quantum 带来的飞跃

“我认为曾经有一段时间,作为一个工程组织,我们变得骄傲自满了,”Selena Deckelmann 说。她在 2012 年加入 Mozilla,现在是 Firefox 浏览器工程的高级总监。


Firefox 的低迷可能印证了非营利性、由志愿者主导的组织具有的弊端。因为不存在取悦股东这样的业务压力,组织就可能会丧失敏锐的观察力,进而丢掉竞争力。


此外,Firefox 的问题之一是无法跟上现代计算机硬件的发展,其中一条就是不具备在多个 CPU 和 GPU 计算内核上并行运行操作的能力。Mozilla 一直在进行一系列小的改进,但在 2016 年底,巨变到来了,Mozilla 平台工程副总裁 David Bryant 宣布,他们开发了一款名为 Quantum 的全新浏览器引擎。Deckelmann 说:“这就像是扔掉了碍事的手套”,“现在我们的策略改变了,开始更明确地注重性能表现。”


第一个基于 Quantum 的 Firefox 版本于 2017 年 11 月问世,号称性能是之前版本的两倍之多。这无疑是一项巨大的进步,并且获得了好评,但充其量只能与 Chrome 打个平手。



2019 年,隐私保护成为 Firefox 的标志性功能。

凭借隐私保护技术打造杀手级应用

仅仅与竞争对手打成平手,还不足以从处于市场领先地位的对手那里挖来用户。但在用户隐私保护方面,Firefox 胜过了 Chrome。在向 Quantum 过渡的过程中,Mozilla 引入了一系列技术以阻止广告商、社交网络平台,甚至互联网服务提供商跟踪和分析用户的个人资料(除此之外,再加上良好的性能表现使我又回到了 Firefox 的阵营)。


隐私保护可能是 Chrome 不太容易与 Firefox 竞争的领域之一。谷歌的巨大财富来自在线广告,而在线广告建立于在尽可能多的设备上收集尽可能多的用户信息的基础之上。以任何方式阻碍这一流程都会威胁谷歌的核心业务模型。


相比之下,Mozilla 是一个非营利性组织,其基础是 Baker 在 2007 年撰写的Mozilla宣言中的乌托邦理想。这一宣言围绕自由软件、互联网的普遍自由访问和互操作技术理念列出了 10 项原则。其中,第四项原则指出:“互联网上的个人安全和隐私是基本权利,绝不能视其为可选项。”(该宣言的2018年修订版增加了关于人的尊严、宽容以及"公民话语权"的价值观)


这份宣言的存在标志着 Mozilla 与主要竞争对手的不同之处。Mozilla 基金会既是一个软件开发商,又是一个激进主义组织,二者密不可分。


以 Cambridge Analytica 丑闻为例,其中数千万 Facebook 用户的数据被暴露给政治咨询公司。为了抗议,Mozilla 从 Facebook 撤下广告,并发起请愿书,要求 Facebook 修改其用户隐私设置。Mozilla 还通过代码进行了反击,构建了一款名为 Facebook Container 的 Firefox 插件,该插件限制了社交网络从浏览器收集用户数据(例如在其他选项卡或窗口中打开的网站)的能力。


Mozilla 一直在加大对各种用户跟踪技术的对抗力度,这类技术的一个例子就是第三方(或跨站点)Cookie,也就是一个站点在浏览器中放置的文件,用来查看某人访问的所有其他站点。2018 年 8 月,Mozilla 推出了增强跟踪保护功能,它是该浏览器实验性预发布版本中的一项可选功能,后来成为了主流版本中的可选功能。在今年 9 月,Mozilla 已默认启用了屏蔽功能。除了第三方 Cookie 之外,Firefox 浏览器现在还屏蔽其他跟踪器,例如在线广告中的代码以及互联网上无处不在的社交媒体“共享”按钮。


就像人们预想的那样,谷歌的反应没那么积极。八月份,它站出来反对屏蔽第三方 Cookie,认为这将鼓励营销人员设计更隐蔽的用户跟踪方式。比如,指纹识别的方法会收集你在计算机和 Web 浏览器上的特定设置(例如已安装的插件),以开发出唯一的标识符。而 Firefox 70 的最新版本也包含了指纹识别屏蔽功能。


但在隐私保护方面 Mozilla 并不是孤军奋战。至少苹果公司对 Safari 中的跟踪器屏蔽技术也抱有同样的积极性,并将其作为自家手机、平板电脑和计算机的卖点之一。

让更多人听到

Baker 说:“长期以来,我们一直认为最好的做法就是尽可能保持安静”,"在幕后做好所有事情,不要打扰或告诉别人。"在过去的 18 个月中,随着用户对安全风险的意识和忧虑越来越大,这种情况开始改变,Mozilla 在隐私方面发出了更多的声音。


除了默认开启跟踪保护外,最新版本的 Firefox 还引入了"隐私保护"仪表板,按类型详细列出了过去一周内所有被阻止的跟踪器。用户还可以单击浏览器顶部的按钮,查看每个网站上被阻止的所有跟踪器。



隐私保护仪表板会跟踪一段时间内被阻止的所有跟踪类型,并说明每种类型的工作机制。


Mozilla 向用户提供的不只是单纯的统计信息,它还提供了解释说明,清楚地描述了不同类型的跟踪器的功能。Deckelmann 认为,为用户简化复杂的信息是一项重大挑战。"这是一个常见的工程问题。你做了所有这些事情,然后如何将其转化为每个人都能理解的故事?"她说。“对我而言,现在的重点是:把重心放在这些事上,并帮助人们真正了解互联网的状态。”


Mozilla 不仅可以帮助人们了解浏览器在后台的运行情况,还可以帮助用户调整这些设置。之前大约一年的时间,高级跟踪保护一直是用户可以启用的选项,然后 Mozilla 开始默认启用它。如果该功能导致网站出现异常,用户仍可以禁用。他们还可以启用更严格的级别来阻止更多的跟踪技术,但可能会因此影响网页的运行方式。


“我们在 Firefox 中尝试做的事情,是让所有人都有更大的能力来控制自己的在线生活,"Baker 说。"你应该对自己的经历拥有一些主导权,不应该全部交给大型组织来决定。"


如果只有 4%或 5%的互联网用户使用这些隐私保护工具,那么这些工具又有什么意义呢?Deckelmann 说:“我们正在努力宣传自己,帮助人们重返 Firefox”,“但是我们还有其他工作要做,涉及到很多政策的制定,并且要推动互联网朝着有利于用户的方向发展下去。”


Mozilla 仍走在激进组织的道路上,推动着诸如互联网中立法规和 Facebook 隐私变革之类的改革。它还在努力建立新的技术标准,例如使互联网服务提供商更难查看浏览器访问网站。


在产品方面,Firefox 还充当了一个测试平台,用来验证针对互联网其他方面的隐私保护措施等技术。Deckelmann 说:“我们希望我们创建的这些技术都被所有浏览器采用。”


Mozilla 和 Firefox 的理想是让人们接触到更多信息,彼此之间有更多的交流,而不是为某家企业带来财富。这款浏览器于 2004 年开始流行时,受益者不仅是 Mozilla。彼时它对老牌巨头发起了挑战,迫使其开始改进并激励新的玩家加入了竞争,从而帮助了整个互联网。十五年后,Firefox 在 Chrome 和 Safari 旁边显得微不足道,但它仍在推动开放性和安全性的新技术,这些技术可以帮助所有互联网用户。


原文链接:


https://www.fastcompany.com/90428050/firefox-at-15-its-rise-fall-and-privacy-first-renaissance


2019-11-25 16:465021
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王文婧 InfoQ编辑

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