区块链基础设施开发商融资 1500 万美元:Alchemy 的低调崛起之路

阅读数:1 2019 年 12 月 23 日 16:34

区块链基础设施开发商融资1500万美元:Alchemy的低调崛起之路

Alchemy 在区块链节点迭代的新领域悄然崛起,目前已从硅谷各大巨头处筹集 1500 万美元的资金,在区块链领域似乎要复制当年“微软”崛起的神话。

区块链基础设施开发商融资1500万美元:Alchemy的低调崛起之路

近日,不少加密货币巨头纷纷把他们的基础设施建设外包给一个低调的小型创业公司,这个公司名叫 Alchemy 。今天,这家 Alchemy 公司公开宣布,他们研发的技术能够帮助开发者在比特币或以太币之上构建杀手级应用。

如果说操作系统是实体机和软件之间的桥梁,浏览器是协议层与网页应用层之间的桥梁,那么 Alchemy 的梦想是成为区块链生态系统的桥梁。世界上最重要的几家大公司,比如微软、苹果公司和谷歌都扮演着这种桥梁的角色。

那么 Alchemy 具体是如何发挥桥梁作用的呢?企业一般通过节点来读取和存储区块链,而 Alchemy 能以更快速、更有拓展性的去中心化结构取代节点的功能。另外,Alchemy 能为加密货币软件提供工具,帮助它顺利执行分析、监测、预警、记录和调试等工作。

这家刚刚成立两年的创业公司已经为上百家企业提供基础设施服务,这些企业的客户量每周都在 100 万以上,客户分布达 200 个国家之多。其中有些还是大企业,比如 Augur、0x、Cryptokitties、Kyber 和 the Opera House 等。

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Alchemy 的联合创始人兼首席执行官 Nikil Viswanathan 接受采访时说:“如果说人们需要镐头和铁锹建造摩天大楼,那我们就是这些施工设备。区块链里正好缺乏这些必要的施工设备。”

目前投资者正排着队为 Alchemy 融资。Alchemy 宣布,整个种子融资阶段已筹集 1500 万美金,现在正进行的 A 轮融资,先是由美国加密货币对冲基金 Pantera Capital 带头,随后陆续加入的有美国斯坦福大学、美国最大的加密货币交易所 Coinbase、韩国三星集团、旧金山风投公司 SignalFire。除了这些大公司,还有一些天使投资人,比如嘉信理财的创始人查尔斯·施瓦布、雅虎的创始人杨致远、领英创始人里德·霍夫曼,以及谷歌董事长约翰·亨尼西等。

很少接受采访的杨致远说:“任何新科技,都需要基础设施开发商和开发工具,这样才能让技术得到更广泛的应用和普及。这种情况在之前的 PC 浪潮和互联网浪潮革命中都曾出现。现在 Alchemy 相当于区块链领域的基础设施开发者。他们有可能会加快整个区块链行业向前发展。”

告别 Down to Lunch, 拥抱 Dapps

虽然 Alchemy 的风头正盛,但非常清楚的是,它不想成为区块链领域又一个雷声大雨点小的愿景。Viswanathan 说:“硅谷的融资有两个指标很容易被炒得沸沸扬扬,一个是‘你融了多少钱’,另一个是你团队有多少人。事实上,在成功的同时,这两个指标要尽量压低。”

其实,Viswanathan 和 Alchemy 的另一位联合创始人兼首席技术官 Joe Lau 已经有过一次创业经历。他们设计的手机应用 Down to Lunch 非常方便,借助它,你跟你的好友在外面能临时约饭。这款应用曾一度占据着手机应用榜首,很多风投项目都踏破门槛,拿着投资意向书来合作。但好景不长,关于手机软件成为绑架者帮凶的谣言四起,这两位斯坦福计算机科学的毕业生也遭遇失败,Down to Lunch 甚至消失在榜单上。

他们怀疑这次谣言有可能是一次恶意抹黑,但接下来,两位创始人没有一蹶不振。Viswanathan 在自己做产品管理期间,不断与谷歌、微软和脸书的高管保持沟通。他与脸书的创始人扎克伯格同席交流,他带领微软前总裁史蒂夫·鲍尔默游览母校,甚至还与谷歌的联合创始人拉里·佩奇和塞吉·布林见面。他常常说:“每个人都能对世界能产生重要的影响。如果他们能做到这点,我们也能。”

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2017 年,当加密货币成为时代浪潮,两位创始人果断放弃 Down to Lunch 的替代项目,转而投身区块链领域。虽然在建设去中心化项目节点的过程中也遭遇挫折,但他们也发现了更有潜力的机会,这是大学生社交软件开发项目无法比拟的。他们打算抓住这个机会,构建区块链平台的桥梁。

两位搭档同时借鉴了 Down to Lunch 经营策略:坚持与 Alchemy 的顾客直接沟通。他们的手机号码一直放在 DTL 里,始终聆听着客户反馈的建议。很快,他们每天都能从上百万的手机软件用户那里收到大约 1 万条信息,以至于 Viswanathan 的 iMessage 都因此陷入瘫痪。Viswanathan 还向我们展示了他给苹果公司 CEO 库克的邮件。邮件中他调侃道“苹果公司的产品是我们的希望所在”,Viswanathan 反映的 iMessage 瘫痪问题最终也被修复。

现在,Alchemy 大部分上层团队(公司创办人所在的团队)通过 Telegram 向顾客开放,顾客可以在上面发送紧急求助。关于 CEO 团队亲自处理顾客投诉这件事,Viswanathan 本人给出了解释:“这不仅仅是要赢得用户的支持,而且要得到用户的反馈。”虽然 Alchemy 现在鸟枪换炮,从斯坦福的 StartX 基金会、Mayfield、Kenetic、Dreamers 和汤森路透的前 CEO 汤姆·格洛瑟那里拉到不少融资,但是 Viswanathan 并不想丢掉这个老传统。

目前,Viswanathan 和 Lau 依然每天过着吃拉面的节俭创业生活,这在硅谷的企业家圈里已是尽人皆知。在 Down to Lunch 软件出事儿的那段时间,为了维持公司的正常运转,Lau 曾在办公室连续盯了六天六夜。他们现在的办公室杂乱无章,公司员工只能暂且坐在硬纸箱上办公,不过他们马上就有温暖舒适的新办公室,那里已经配备了不错的椅子。

不是魔法,胜似魔法

在谈到区块链时,Viswanathan 充满自信地说:“1972 年的时候谁用电脑,只能是电脑公司,但到了 2019 年,全世界都在用电脑;1992 的时候谁用网络,只能是互联网公司,但到了 2019 年,全世界都在用互联网。区块链的发展也不例外。”

Viswanathan 认为,网上交易和代码已经紧密勾连在一起,逐渐进入大众普及的时代。区块链的未来会和今天的互联网一样,变成人们习以为常的存在。Viswanathan 笑着说:“现在今天我们很少有人还会说‘我最近在使用一款互联网应用’。”

让区块链变成人们习以为常的存在,这也是 Alchemy 公司的目标。一般来说,要启动一个新项目,企业要花费上百万美金建立和运行节点,负责区块链的解读和记录。这样不仅速度慢成本高,而且占用大量的人力资源。更糟糕的是,节点的架构可能无法轻松地支撑起海量的数据。有时候节点出现错误,导致区块号不同步,多服务器维持的负载均衡就跟传统的网络应用一样经常宕机,然后区块链应用运行缓慢,毛病缠身,或者干脆崩溃。程序员们不得不加班熬夜四处救火。

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Lau 表示,Alchemy 公司采用完全不同的去中心化架构,这种架构能把不同类型的数据安排在特殊的数据存储区,以达到更快更可靠的使用权限。最终的结果是,不需要占用太多人手,就能在比特币、以太币和其他加密货币上轻松创建更多应用。从这个意义上说,它相当于区块链领域的 AWS。

当然,Alchemy 也从微软公司借鉴了灵感,有一系列去中心化软件管理工具可供用户挑选,比如跟踪使用情况的分析工具、监测性能和实用性的监测工具、故障保修的预警工具、追踪错误的记录工具和修复应用故障的调试工具等。在传统网络时代,这需要多家创业公司共同合作才能完成,但区块链让数据库及数据库的使用权限标准化,所以 Alchemy 一家公司足以包揽全部业务,而且还在创建更多的工具。

去中心化预测市场平台 Augur 的运营总监 Tom Kysar 表示:“自从使用 Alchemy 之后,我们团队终于能把工作重心转移到新产品的特征开发上,不用像原来那样,经常花大量时间处理基础设施的问题。现在我们一点也不用担心这个问题。”Augur 对市场上的创业公司预测时表示,Alchemy 解决了 98% 的可靠性问题,能让用户的应用负载达到原来的 3 倍。

加密货币交易平台 AirSwap 深挖了自身的节点系统,并开源了 Alchemy。还有一名企业客户反映,Alchemy 帮助他节约了 25% 的人力资源。于是我也查看了一下以太坊基金会上的 Infura 的区块链基础设施数据,发现大部分客户都已经与 Alchemy 建立了合作关系。 Coinbase 的首席运营官 Emilie Choi 说:“不知不觉,Alchemy 已经迅速成长为一家行业内领先的区块链基础设施服务商。”

对于 Alchemy 来说,可能还有一个让他们振奋的消息。最近,Alchemy 已经拒绝了其他公司发来的收购请求。Viswanathan 说:“对于我们来说,不管收购方出资 1 亿美金,还是出资 10 亿美金,都不能算什么成功。”Alchemy 真正想做的是让区块链的开发者有一个发挥自己的舞台。

斯坦福大学前校长约翰·轩尼诗说:“互联网早期很多重要公司的创立我都曾紧密参与,比如谷歌。现在 Alchemy 在区块链领域的工作同样充满潜力,同样具有变革意义。Alchemy 的两位创始人不仅有非常深厚的技术背景,而且有非常好的创业素质和经验,他们的事情一定能成功。”Lau 今年刚刚 30,他表示能得到老一辈科技企业家的扶持和建议是一件非常有价值的事情。他说:“约翰·轩尼诗看到了计算机时代的到来,他在过去就能看到我们曾经看不到的愿景,能得到他的鼓励真的很受鼓舞。”

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让创新的循环启动

在美国加州旧金山教会区的一家餐厅餐桌上,Viswanathan 激动地在纸上草草地画下一个网格,跟我讲述互联网开发者的历史。

在曾经的第一阶段,IBM 公司对个人电脑市场的潜力没有给予足够的重视,结果让微软捷足先登,从此有了 Windows 操作系统,让第三方软件设备在个人电脑上成功运行;到了第二阶段,互联网搜索引擎和智能手机操作系统让苹果和谷歌抓住机遇,在 HTTP 协议和我们非常喜欢的手机应用之间架起一条通道。显然,Alchemy 认为,在区块链技术主导的第三阶段,Viswanathan 看到了财富的机会。Viswanathan 在谈到基础设施层面时说:“这能让创新的循环不停地运转下去,提高创新的速度。”

但是真正的问题是时机的把握。Viswanathan 承认:“最大的挑战还是加密货币,”他表示,Alchemy 在区块链基础设施的工具包和服务包的出售方面已经赚了很大一笔钱,这个业务刚开始就非常盈利。但更重要的是技术。基础设施的技术能帮助区块链开发者继续向前推进,这样区块链领域才可能出现质变,让更多的主流用户享受到服务,反过来也能吸引更多的创新人才加入到这个行业当中。

其实,要说服行业开发者,尤其是现存的企业把一部分关键的基础设施外包给 Alchemy 公司很不容易,对于一个专注研发区块链工程的创企更是如此。于是,上周 Alchemy 招聘到第一个销售人员,确立了以大型银行和商业巨头为目标,主要在这个群体里寻找对区块链效率提升感兴趣的对象。热衷于加密货币投资的公司在运行自己的去中心化 App 方面可能仍会选择中心平台,不敢大胆尝试这种外包模式。不过,Alchemy 的基础设施服务比较广泛,从加密货币交易平台到区块链游戏,从区块链金融到分布式账本整合,甚至还涉及到传统行业。它距离最后的成功还需要关键的几步路。

很多创企在长时间的等待中被逐渐耗死,而为什么 Alchemy 能成功挺过艰难时期?关于这个疑问,创始人给出了他的回答。创始人表示,Alchemy 对于回报社会有着强烈的责任感。Viswanathan 说:“我非常幸运生活在 2019 年这个时代,这个时代有技术、计算机还有互联网。如果是生活在 20 年前,甚至更久,你想要创建什么东西,而且还要全球人的生活都因此发生改变,几乎是不可能的。”

说这话的时候,Viswanathan 的目光炯炯有神。然后,他笑着说:“每过 20 到 30 年,我们的技术就会迎来一轮变革。如果我们现在所经历的是一次重大的变革,我们就有机会在这个世界上创建一个具有技术支撑价值的公司,这个事业不仅仅关系到利润。公司要成功创业,不需要非在竞争激烈的领域中承受搏杀的压力。”

原文链接: Alchemy is secretly fixing blockchain’s node nightmare,Meet the $15M-funded Microsoft of cryptocurrency

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