为什么软件不会吞噬世界?

2020 年 10 月 11 日

为什么软件不会吞噬世界?

本文最初发表在 Medium 博客,经原作者 Greg Satell 授权,InfoQ 中文站翻译并分享。

“软件正在吞噬世界”。这句话最初来自于风险投资家、原 Netscape(网景公司)创始人 Marc Andreessen,2011 年 8 月在华尔街日报上发表的文章。产业被吞噬,意味着被边缘化,利润微薄,生存艰难。现在,已经是 2020 年了,“软件吞噬世界”这一观点,在今天还正确吗?

2011 年,技术先驱 Marc Andreessen 宣称,软件正在吞噬世界(Software is eating the world)。他写道:“随着创业成本的降低和在线服务市场的大幅扩张,其结果是,全球经济将首次实现完全数字化连接,这是上个世纪 90 年代初每个网络远见者的梦想,最终在整整一代人之后得以实现。”

然而,正如 Derek Thompson 最近在《大西洋月刊》(The Atlantic)上指出的那样,Andreessen 和他的硅谷兄弟们的狂喜似乎放错了地方。Uber、Lyft 和 Peloton 等曾经的独角兽公司经历了价值崩盘,而 WeWork 则经历了 IPO 的自我毁灭。很难说这是“每个网络远见者的梦想”。

事实是,我们仍然生活在一个由原子构成的世界,而不是由比特构成的世界,而且大部分价值都是通过制造我们生活、穿着、吃喝和乘车的东西来创造的。尽管科技世界取得了惊人的成功,但它在整个经济中所占的份额仍然很小。因此,以软件为中心的观点虽然在过去对硅谷大有帮助,但在未来却可能是它的致命弱点。

硅谷神话

硅谷的经营方式始于 1968 年,当时一位名叫 Arthur Rock 的投资人支持 Fairchild Semiconductor (仙童半导体公司)的高管创办了一家新公司,这家公司就是后来的 Intel。与美国东部地区不同的是,那里的企业依靠呆板的银行进行融资,而在美国西海岸,风险资本家(其中许多人本身就当过工程师)将决定哪些技术公司能够获得融资。

多年来,一个良性循环随之而来。成功的科技公司为企业家和高管创造了巨大的财富,而这些企业家和高管又会反过来投资新的企业。当 Andreessen 创立的 Netscape (网景公司)在上市首日股价就翻了四番,一切都进入了超高速发展阶段,由此拉开了网络经济泡沫的序幕

虽然互联网泡沫在 2000 年破裂,但它并不全是建立在“精灵之尘”上的。正如经济学家 W. Brian Arthur 在《哈佛商业评论》(Harvard Business Review)中所揭示的那样,虽然传统工业公司受到收益递减的影响,但边际成本可以忽略不计的软件公司却可以在网络效应的推动下实现收益递增。

然而,即使是在创造真正的价值和令人难以置信的新技术企业蓬勃发展的同时,一个潜在的神话也开始流行起来。许多人并没有把软件企业当作一个特例,而是认为硅谷模式可以适用于任何企业。换句话说,软件将吞噬世界。

生产力悖论(Redux)

长久以来,硅谷以外的许多人对科技热潮持怀疑态度,其中原因之一是长期存在的生产力悖论。虽然在整个 20 世纪 70 年代和 80 年代,企业对计算机技术的投资以每年 20% 以上的速度增长,但同期生产力的增长却有所下降。

然而,在 90 年代末,这种趋势发生了逆转,生产率开始飙升。看来,Andreessen 和他的“网络远见者”同伴似乎得到了救赎。他们不再被视为弃儿,而是成为美国企业界的宠儿。似乎新的一天即将来临,硅谷的风气也逐渐形成。

虽然互联网泡沫在 2000 年破灭了,但硅谷的机器很快又重新运转起来。Web 2.0 开启了社交网络,智能手机开启了移动时代,然后 IBM 的 Watson 在益智节目“危险边缘”(Jeopardy!)中击败了人类冠军!预示着人工智能的新纪元。

然而,我们仍然发现自己陷入了一个新的生产力悖论之中。到 2005 年,生产力的增长再次消失,此后一直保持下降的趋势。套用经济学家 Robert Solow 的话说,除了生产率统计数据,软件随处可见。

平台谬论

今天,专家们正在兜售一种新的乐观前景。他们指出,作为世界上最大的出租车公司,Uber 没有拥有任何车辆。最大的住宿提供商 Airbnb 没有房地产。作为全球最受欢迎的媒体所有者,Facebook 并不创建任何内容,如此等等。隐含的假设是,与其投资于资产,不如构建匹配的软件。

然而,基于平台的企业有三个固有的弱点,这些弱点并不总是立竿见影的。首先,它们缺乏进入壁垒,这使得它们难以创造可持续的竞争优势。其次,它们倾向于创造“赢家通吃”的市场,因此,每一个像 Facebook 这样的神话般的成功,都可能有成千上万的失败。最后,激烈的竞争导致了高昂的成本。

要了解平台最重要的一点是,它们为我们提供了进入人才、技术和信息生态系统的机会,而在这些生态系统中,才是价值创造的最大潜力所在。这就是为什么,平台企业要想盈利,最终需要投资于实物资产。

以 Amazon 为例:Amazon 近三分之二的利润来自其云计算部门 AWS,该部门为其他组织提供计算基础设施。最近,它收购了全食超市(Whole Foods),并开设了第一家 Amazon Go 零售店。你看得越多,Amazon 看起来就越不像一个平台,而更像是一个传统的“管道”业务。

重构原子世界的创新

事实是,数字革命虽然带来了所有的兴奋和精美的小玩意,但它还是有点令人失望。自从个人电脑在 20 世纪 70 年代首次面世以来,我们的生产力增长还不到 10 年。相比之下,电力和内燃机带来了长达 50 年的生产力的快速增长,数字技术显然还远远不够。

不过,从某种意义来说,缺乏影响力并不令人感到意外。即使在这个后期阶段,信息和通信技术仅占发达经济体 GDP 的 6% 左右。显然,这并不足以吞噬整个世界。正如我们已经看到的,这几乎不足以产生影响。

尽管如此,其他 94% 的经济领域仍然有巨大的潜力,使用计算机技术推动物理世界的进步方面,可能会有更光明的未来。令人兴奋的新领域,如合成生物学材料科学,很可能会彻底改变制造业、医疗保健、能源和农业等行业。

因此,我们现在可能正在开始一个新的创新时代,这个时代将与数字时代截然不同。她不会专注于某一项技术,集中在一个地理区域,由少数几家行业巨头主导,而是将广泛分散,由人才、技术和信息相互交织的多样化生态系统组成。

毫无疑问,未来不会是数字化的。相反,我们将需要学习如何整合各种技术,在物理世界中重新构想原子世界。

作者介绍:

Greg Satell,是《Cascades:如何创建推动变革的运动》(Cascades: How to Create a Movement that Drives Transformational Change)的国际主题演讲者,顾问和畅销书。他的前作《Mapping Innovation》(译注:目前暂无中文版)被选为 2017 年最佳商业书籍之一。《哈佛商业评论》撰稿人,个人网站为 www.GregSatell.com。

原文链接:

https://medium.com/@digitaltonto/why-software-wont-eat-the-world-a1b5e54df34e

2020 年 10 月 11 日 09:00 1541
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刘燕 InfoQ记者

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